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La mar de salud

Los mares y océanos han sido a lo largo de la historia una de las fuentes más importantes de recursos naturales para la humanidad.

Durante siglos las civilizaciones costeras han usado el mar para obtener alimentos y como medio de comercio, pero también como fuente de productos medicinales tradicionales y compuestos bioactivos, que han sido ampliamente explotados en los últimos siglos, por ejemplo, para elaborar pigmentos, fragancias o combustibles. Durante las últimas décadas se han realizado numerosos estudios que analizan el impacto de los humanos y del cambio climático sobre los ecosistemas marinos y sus recursos, pero pocos han relacionado el medio marino con la salud de las personas. En este sentido, en los últimos años se está impulsando en todo el mundo una nueva línea de investigación denominada "Océanos y Salud Humana" para estudiar las relaciones entre la salud y el bienestar de la población y los bienes y servicios provenientes de los mares y de los océanos. Estos estudios tratan de demostrar cómo los ecosistemas marinos proporcionan una amplia gama de bienes y servicios que son esenciales para la salud y el bienestar de las personas, pero también peligros potenciales para la salud que hay que gestionar bien para limitarlos.

Los ecosistemas marinos presentan las dos caras de la misma moneda: una cara nos ofrece una serie de beneficios para la salud (productos pesqueros saludables, especies a partir de las cuales se produce nuevas medicinas, lugar de recreo donde poder relajarnos, etc.) mientras que la otra cara se manifiesta con perjuicios para la salud de las personas - a menudo ligados a la acción del hombre - como patógenos, contaminantes y toxinas, además de los efectos de los fenómenos meteorológicos extremos como tormentas violentas o tsunamis.

Foto: Lluís Mas-Blanch

Una ola emerge del fondo del mar: la temática Océanos y Salud Humana

Los beneficios y riesgos procedentes del mar han recibido un creciente interés para la ciencia y la sociedad en los últimos años, y han dado lugar a la emergencia del nuevo ámbito de investigación llamado "Océanos y Salud Humana".

Los estudios sobre la temática “Océanos y Salud Humana” son esenciales no sólo para la salud y bienestar de las personas, sino también para la sostenibilidad de la llamada "Economía Azul" o "Crecimiento Azul", que impulsa la Unión Europea.

ALos estudios sobre la temática “Océanos y Salud Humana” son esenciales no sólo para la salud y bienestar de las personas, sino también para la sostenibilidad de la llamada "Economía Azul" o "Crecimiento Azul", que impulsa la Unión Europea. Con todo, las interrelaciones entre la salud y el bienestar de las personas y los ecosistemas marinos continúan siendo poco estudiadas, por lo que esta temática tiene mucha proyección de futuro en el ámbito local, nacional e internacional. Hay que tener en cuenta que la mayor parte de los estudios se han focalizado en analizar el impacto de las actividades humanas y del cambio climático sobre los ecosistemas marinos, pero se han hecho relativamente pocos estudios sobre los beneficios y riesgos para la salud procedentes del mar. Mientras que Estados Unidos lidera este tipo de estudios interdisciplinarios sobre Océanos y Salud Humana con acciones como la Oceans and Human Health Initiative (OHHI), los Centers for Oceans and Human Health (COHH)  y los proyectos desarrollados por el Center for Health and the Global Environment de la Universitat de Harvard, en Europa estas iniciativas son aún escasas. En 2013, l'European Marine Board puso la primera piedra en Europa en este tema, indicando que el estudio de las relaciones entre los océanos y la salud humana es una línea estratégica de investigación en Europa. Uno de los centros de referencia a Europa en esta temática es el European Centre for Environment & Human Health de la Universitat d’Exeter en Inglaterra, donde el equipo liderado por la Profesora Lora Fleming ha estado impulsando numerosos proyectos sobre el mar y la salud como BlueHealth y SOPHIE. En Cataluña y España, este ámbito de investigación no ha sido casi desarrollado de manera integrada, aunque hay diferentes equipos de investigación que trabajan sobre los temas que integran este ámbito. Las relaciones entre los ecosistemas marinos y la salud humana son todavía bastante desconocidas y por eso hay que impulsar nuevos estudios.

SalmoneteFoto: Lluís Mas Blanch
Erizo de mar Foto: Lluís Mas Blanch

La prevención de la salud y la conservación de los ecosistemas marinos

La temática Océanos y Salud Humana tiene entre sus objetivos a largo plazo poder contribuir a la preservación de la salud y de los ecosistemas marinos.

Fondo de coralígeno Foto: Lluís Mas Blanch

La prevención de la salud es una de las principales finalidades de la temática Océanos y Salud Humana ya que buena parte de los temas tratados (omega 3, actividades turísticas a mar, contaminación, etc.) son piezas importantes para prevenir problemas de salud que pueden derivar fácilmente con enfermedades del corazón, del sistema nervioso (cerebro), determinados tipos de cáncer o alergias alimentarias, entre otros. Por otra parte, el descubrimiento de nuevos fármacos de origen marino abre las puertas al tratamiento de ciertas enfermedades que hasta ahora son de difícil tratamiento, como la fibrosis quística o determinados tipos de cáncer.

Finalmente, la sostenibilidad ambiental es el objetivo final y puerto de llegada de la temática Océanos y Salud Humana. Hay diferentes factores, tanto de carácter antropogénico como medioambiental, que hacen peligrar los beneficios que proporcionan los ecosistemas marinos y al mismo tiempo provocan un aumento de los riesgos sanitarios procedentes del mar. Estos factores, que hay que evaluar, prever y gestionar bien, amenazan la sostenibilidad de los ecosistemas marinos, comprometiendo así desde su contribución a una dieta saludable hasta al descubrimiento de nuevos fármacos, el turismo o la pesca.

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